Farmacia in mare: i delfini “usano il corallo come medicina”

Una nuova ricerca suggerisce che i delfini possono automedicarsi per le loro condizioni della pelle, aggiungendo prove per le proprietà medicinali di alcuni coralli e spugne.

Chi non ama uno scrub da bagno? I delfini lo fanno sicuramente: sono noti per essere animali intelligenti, giocosi e tattili e amano strofinare contro superfici ruvide, fare un pisolino sui letti di corallo e immergersi nelle spugne come ospiti in una spa subacquea.

Tuttavia, i delfini possono ottenere di più dai loro scrub da bagno oltre al semplice relax e svago. Uno studio pubblicato oggi suggerisce che i delfini tursiopi potrebbero essere in grado di automedicarsi per i loro disturbi della pelle con l’aiuto dei coralli, aggiungendo alla crescente ricerca sulle loro proprietà medicinali precedentemente inesplorate.

“È molto intenso”, ha detto Angela Ziltener, uno degli autori principali dello studio, del comportamento dei delfini con particolari coralli. “Non solo passano [el coral]: salgono, scendono e si strofinano il ventre, la zona ventrale e la schiena”.

I delfini hanno una pelle spessa, liscia e dura, ma possono essere soggetti a malattie della pelle come infezioni batteriche e fungine, cicatrici o lesioni simili a tatuaggi causate da infezioni virali del vaiolo. Questi disturbi sembrano essere esacerbati dal riscaldamento globale.

Uno studio su delfini e coralli

Ziltener, biologa della fauna selvatica presso l’Università di Zurigo, Svizzera, e il suo team hanno esaminato una comunità di 360 delfini tursiopi indo-pacifici ( Tursiops aduncus ) nel Mar Rosso settentrionale dal 2009. Hanno osservato che i cetacei spesso facevano la fila per strofinarsi contro i coralli non appena si svegliavano e poco prima di andare a dormire, come se stessero facendo la doccia per iniziare la giornata. Oltre allo sfregamento meccanico, i delfini hanno anche causato il rilascio di muco del polipo dai coralli.

Il team ha anche notato che i delfini sono tornati alla stessa specie di corallo e sembravano essere schizzinosi nello scegliere quali parti del loro corpo strofinare. Hanno eseguito test di laboratorio su 48 campioni di coralli, spugne e muco di corallo “scelti” dai delfini, incluso il corallo gorgonia. Rumphella aggregata pelle corallo Sarcophyton sp. e la spugna Ircinia sp.

I risultati, pubblicati sulla rivista iScience, hanno rivelato almeno 17 diversi metaboliti bioattivi con proprietà antibatteriche, antiossidanti e ormonali simili agli estrogeni, che potrebbero essere tutti utili nei trattamenti per la pelle.

I composti non sono comunemente usati negli antibiotici umani o animali, ma un numero crescente di ricerche mostra che alcuni coralli e spugne hanno proprietà medicinali, persino antimicrobiche.

“Tali metaboliti sono utili in caso di infezione”, ha affermato Gertrud Morlock, chimico analitico presso la Justus Liebig University Giessen in Germania e autore principale dello studio. “Se i delfini hanno un’infezione della pelle, questi composti potrebbero avere qualcosa di simile a una proprietà curativa.

“Ma se ci pensi, non hanno altre opzioni. Se hanno un problema con la loro pelle, cosa possono fare?

Coralli con proprietà medicinali

Gli autori osservano che sono necessarie ulteriori ricerche per mostrare quali proprietà medicinali del corallo sono necessarie ai delfini per curare determinati disturbi e se queste proprietà hanno un impatto positivo misurabile sulla salute dei cetacei.

Imparare di più sulla rete sociale e sui dati demografici del delfino potrebbe aiutare in questo. Tracciare i singoli delfini che mostrano il comportamento e vedere se hanno meno malattie della pelle o una mortalità inferiore rispetto al resto del gruppo rafforzerebbe questa argomentazione, secondo Sarah Powell, un’ex biologa marina che studia come i delfini trasmettono le loro malattie della pelle, ma chi non è stato coinvolto in questo studio.

Ricerche precedenti hanno dimostrato che ai delfini piace usare le spugne di corallo come strumenti di alimentazione. “Non credo che sia così grande per i delfini utilizzare coralli e altre piante nel loro ambiente per altri scopi”, ha detto Powell.

Stephanie Venn-Watson, una biologa marina che studia la salute e la longevità dei delfini e non è stata coinvolta nella ricerca, ha dichiarato: “Dato che i delfini sono animali intrinsecamente giocosi e tattili che amano strofinare, è difficile essere sicuri che stiano usando i coralli per scopi medicinali”.

Il prossimo passo per dimostrare il collegamento sarebbe mostrare che i coralli ignorati dai delfini mancano delle stesse proprietà medicinali, ha detto. “Questo è un buon prurito guidato dalla scienza per grattarsi.”

Di Sofia Quaglia. articolo inglese

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